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La Platanie: De la reconnaissance par la vue

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Je suis sur le point d’apparaître très incohérent. Dans les sections précédentes, j’ai dit que tous les personnages de la Platanie présentaient l’apparence d’une ligne droite; et a été ajouté, ou implicite, qu’il est par conséquent impossible de distinguer par l’organe visuel entre des individus de différentes classes: pourtant maintenant je vais expliquer à mes critiques de l‘Espace comment nous pouvons nous reconnaître mutuellement par le sens de la vue.

Si toutefois le lecteur prend la peine de se référer au passage où la reconnaissance par sentiment est universelle, il trouvera cette qualification «parmi les classes inférieures». Ce n’est que dans les classes supérieures et dans nos climats tempérés que la reconnaissance de la vue est pratiquée.

Que ce pouvoir existe dans toutes les régions et pour toutes les classes est le résultat de brouillard; qui prévaut pendant la plus grande partie de l’année dans toutes les parties, sauf les zones torrides. Ce qui est chez vous, à l’Espace, un mal sans mélange, effaçant le paysage, déprimant les esprits et affaiblissant la santé, est reconnu par nous comme une bénédiction à peine inférieure à l’air et comme la nourrice des arts et le parent des sciences. Mais laissez-moi expliquer ma signification, sans autres éloges sur cet élément bienfaisant.

Si le brouillard était inexistant, toutes les lignes apparaîtraient également et indistinctement claires; et c’est effectivement le cas dans ces pays malheureux où l’atmosphère est parfaitement sèche et transparente. Mais partout où il y a une riche provision d’objets brouillards qui sont à distance, par exemple de trois pieds, sont sensiblement plus faibles que ceux à une distance de deux pieds onze pouces; et le résultat est que, par une observation expérimentale attentive et constante de l’obscurité et de la clarté comparatives, nous pouvons déduire avec une grande exactitude la configuration de l’objet observé.

Une instance fera plus qu’un volume de généralités pour clarifier ma signification.

Supposons que je vois deux individus approcher, le rang dont je veux vérifier. Ils sont, nous le supposerons, un marchand et un médecin, ou en d’autres termes, un Triangle équilatéral et un Pentagone: comment les distinguer?

La Platanie: De la reconnaissance par la vue

Il sera évident, pour chaque enfant de l’Espace qui a touché le seuil des études géométriques, que, si je peux attirer mon regard pour que son regard coupe un angle (A) de l’étranger qui s’approche, mon point de vue sera comme il était égal entre ses deux côtés qui sont à côté de moi (CA et AB), de sorte que je contempler les deux impartialement, et les deux apparaîtront de la même taille.

Maintenant, dans le cas de (1) du marchand, que dois-je voir? Je verrai une ligne droite DAE, dans laquelle le point central (A) sera très brillant parce qu’il est le plus proche de moi; mais, de chaque côté, la ligne s’obscurcira RAPIDEMENT DANS LA DIMENSION, parce que les côtés AC et AB rentrent rapidement dans le brouillard et ce qui me paraît être les extrémités du marchand, c’est-à-dire D et E, sera  EN EFFET TRÈS FAIBLES.

D’un autre côté, dans le cas de (2) du médecin, bien que je verrai ici aussi une ligne (D’A’E’) avec un centre lumineux (A’), mais il va ombrer MOINS RAPIDEMENT dans l’obscurité, parce que les côtés (A’C’, A’B’) RECEDE MOINS RAPIDEMENT DANS LE BROUILLARD: et ce qui me paraissent les extrémités du médecin, c’est-à-dire. D’ et E’, seront PAS SI FAIBLES que les extrémités du marchand.

La Platanie: De la reconnaissance par la vue

Le lecteur comprendra probablement de ces deux exemples comment après une formation très longue complétée par une expérience constante il est possible que les classes instruites parmi nous distinguent avec une juste précision entre les ordres moyens et inférieurs, par le sens de la vue. Si mes patrons de l’Espace ont compris cette conception générale, jusqu’à en concevoir la possibilité et non pas rejeter mon récit comme étant tout à fait incroyable, j’aurai atteint tout ce à quoi je peux raisonnablement m’attendre. Si je devais essayer d’autres détails, je serais seulement perplexe. Cependant, pour les jeunes et les inexpérimentés, qui peuvent peut-être déduire – des deux exemples simples que j’ai donnés ci-dessus, de la manière dont je reconnaîtrais mon père et mes fils – que la reconnaissance par la vue est une affaire facile, il est nécessaire de souligner que, dans la vie réelle, la plupart des problèmes de reconnaissance visuelle sont beaucoup plus subtils et complexes.

Si par exemple, quand mon père, le Triangle, s’approche de moi, il lui arrive de me présenter son côté plutôt que son angle, et jusqu’à ce que je lui demande de tourner, ou jusqu’à ce que je l’aie contourné, je suis pour l’instant douteux s’il ne peut pas être une Ligne droite, ou, en d’autres termes, une femme. Encore une fois, quand je suis en compagnie d’un de mes deux petits-fils Hexagonaux, en contemplant un de ses côtés (AB) plein avant, il sera évident à partir du diagramme d’accompagnement que je verrai une ligne entière (AB) en luminosité comparative (ombrage éteindre à peine du tout aux extrémités) et deux plus petites lignes (CA et BD) s’obscurcissent et disparaissent dans une plus grande obscurité vers les extrémités C et D.

La Platanie: De la reconnaissance par la vue

Mais je ne dois pas céder à la tentation d’élargir ces sujets. Le plus méchant mathématicien de l’Espace me croira volontiers quand j’affirmerai que les problèmes de la vie, qui se présentent aux gens instruits – lorsqu’ils sont eux-mêmes en mouvement, tournent, avancent ou reculent, et tentent en même temps de discriminer par le sens de la vue entre un certain nombre de Polygones de haut rang se déplaçant dans des directions différentes, comme par exemple dans une salle de bal ou de conversation – il doit être de nature à affecter l’angularité du plus intellectuel, et justifier amplement les riches professeurs de géométrie, à la fois statique et cinétique, dans l’illustre université de Wentbridge, où la reconnaissance de la science et de l’art de la vue est régulièrement enseignée à de grandes classes de l’ELITE des États.

Ce ne sont que quelques-uns des descendants de nos maisons les plus nobles et les plus riches, qui sont en mesure de donner le temps et l’argent nécessaires pour la poursuite en profondeur de cet art noble et précieux. Même pour moi, un mathématicien sans importance, et le grand-père de deux Hexagones les plus pleins d’espoir et parfaitement réguliers, me retrouvant au milieu d’une foule de Polygones rotatifs des classes supérieures est parfois très perplexe. Et bien sûr, à un commerçant commun, ou serf, une telle vue est presque aussi inintelligible que ce serait pour vous, mon lecteur, si vous avez été soudainement transporté dans notre pays.

Dans une telle foule, on ne voyait de tous côtés qu’une ligne, apparemment droite, mais dont les parties varieraient irrégulièrement et perpétuellement en luminosité ou en obscurité. Même si vous aviez terminé votre troisième année dans les classes Pentagonales et Hexagonales de l’Université, et que vous étiez parfait dans la théorie du sujet, vous auriez encore besoin de plusieurs années d’expérience, avant de pouvoir vous déplacer dans une foule à la mode sans bousculer vos supérieurs, contre lesquels il est contre l’étiquette de demander de « sentir », et qui, par leur culture et leur élevage supérieurs, savent tout de vos mouvements, alors que vous ne savez rien ou presque rien de la leur. En un mot, pour se comporter avec une convenance parfaite dans la société Polygonale, il faut être soi-même un Polygone. Telle est au moins l’enseignement douloureux de mon expérience.

Il est étonnant de voir à quel point l’art – ou je pourrais presque l’appeler instinct – de la reconnaissance visuelle est développé par la pratique habituelle de celle-ci et par l’évitement de la coutume du « sentir ». Tout comme, avec vous, les sourds-muets, si une fois autorisés à gesticuler et à utiliser l’alphabet de la main, n’obtiendront jamais l’art plus difficile, mais beaucoup plus précieux, des discours de lèvres et de la lecture labiale. « Voyant » et « Sentant ». Aucun de ceux qui, au début de la vie, ont recours au « sentir » n’apprendra jamais à « voir » à la perfection.

Pour cette raison, parmi nos classes supérieures, le « sensation » est découragé ou absolument interdit. Dès le berceau leurs enfants, au lieu d’aller aux écoles primaires publiques (où l’art du sentir est enseigné), sont envoyés à des séminaires supérieurs d’un caractère exclusif; et à notre illustre université, « sentir » est considéré comme une faute des plus graves, impliquant rustication pour la première infraction, et expulsion pour la seconde.

Mais parmi les classes inférieures, l’art de la reconnaissance visuelle est considéré comme un luxe inaccessible. Un commerçant commun ne peut pas se permettre de laisser son fils passer un tiers de sa vie dans des études abstraites. Les enfants des pauvres sont donc autorisés à « sentir » dès leur plus jeune âge, et ils acquièrent ainsi une précocité et une vivacité précoce qui contrastent d’abord le plus favorablement avec le comportement inerte, non développé et apathique des jeunes à demi instruits de la classe Polygonale; mais quand ceux-ci ont enfin terminé leur cours universitaire et sont prêts à mettre leur théorie en pratique, le changement qui en découle peut presque être décrit comme une nouvelle naissance, et dans chaque art, science et poursuite sociale, ils dépassent rapidement et distance leurs concurrents Triangulaires.

Seule une partie de la classe Polygonale échoue au test final ou à l’examen de fin d’études à l’université. La condition de la minorité infructueuse est vraiment pitoyable. Rejetés de la classe supérieure, ils sont aussi méprisés par les inférieurs. Ils n’ont ni les pouvoirs mûris et systématiquement formés des bacheliers et des maîtres des arts Polygonaux, ni encore la précocité native et la versatilité mercurielle du jeune homme de métier. Les professions, les services publics, sont fermés pour eux; et quoique dans la plupart des États ils ne soient pas réellement exclus du mariage, ils éprouvent cependant la plus grande difficulté à former des alliances convenables, car l’expérience montre que la progéniture de ces parents malheureux et mal pourvus est généralement malheureuse, sinon positivement Irrégulière.

C’est de ces spécimens des débris de notre noblesse que les grandes tumultes et les séditions des siècles passés ont généralement tiré leurs chefs; et si grand est le mal qui en résulte qu’une minorité croissante de nos hommes d’État progressistes sont d’avis que la vraie miséricorde dicterait leur complète suppression, en stipulant que tous ceux qui échoueraient à l’examen final de l’université seraient emprisonnés à vie, ou éteint par une mort indolore.

Mais je me trouve en train de digresser sur le sujet des Irrégularités, une question d’un intérêt si vital qu’elle exige une section distincte.

(Traduit de Flatland: A Romance of Many Dimensions, par Edwin A. Abbott)

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